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October 11, 2022 Financial and operational risks in the bulk trade Expert analysis on the FFA market and bulk trading in the war zone

With an impending recession upon the world, it is important to identify sources of risk (in any business) and how to manage them for the least damage. Added to the current threat of recession there’s also the risks associated to the ongoing disruptions to the supply chain, such as the continuous effects of the pandemic and the Russia-Ukraine conflict.

The Covid-19 aftermath is still felt in the bottlenecks and port congestion affecting itineraries and rates, as well as the war in Eastern Europe which has the fuel and food bulk trades shifting demand and volumes. In this scenario, there are many sources of risk, from ship prices to freight rates, bunker costs to capital, and even counterparty, all of which must be assessed each time a shipment leaves from point A to point B, as conditions and context are ever changing. 

Managing risk

Risk management is the process of dealing with uncertainty. Risk management is about realizing and taking an acceptable profit with minimum level of uncertainty,” says Jayendu Krishna, Director-Deputy Head, Drewry Maritime Advisors, during the Shipping Seminar 2022, organized by Lighthouse Chartering, where the expert delivered a true master class on the forward freight agreements (FFA) and spot and TC rates on the dry bulk markets.

Although Forward Freight Agreements (FFA) are a financial tool, they have become increasingly popular to hedge against fluctuations in the spot market, thus decoupling price risk from operational risk. “Freight futures are financial contracts with standardized features such as specific expiry dates; are cleared on a regulated financial exchange; standardized lot sizes –normally one day or 1,000 mt is the minimum trade clip; freight options have the same standardized features of futures such as expiries and lot size; clearing; and are settled against the spot market rate reported by Baltic Exchange,” explained Krishna, who detailed that “high volatility in 2021 pushed FFA trading volume to historical highs. FFA trading volume has been on a steady rise in the last five years. Capesize and Panamaxes are the most traded followed by Supramax.” “Shipowners generally sell FFAs and charterers buy, ensuring a profit from the transaction,” explains the Drewry expert, who later went into detail as to how Drewry uses FFA data to forecast rates on the dry bulk market.

Bulk trading in the war zone

A war zone is no fun place. Yet, trading must continue even in areas under conflict. Currently, the bulk market in Ukraine-Russia is stressed, with grain exports being hit the hardest as volumes have shifted away from the region towards markets such as Brazil, Argentina, and the United States. However, despite western sanctions Russia’s coal and fertilizer exports to India and China are going strong. Considering the IMO’s vessel speed reduction regulations (EEXI) and based on projected scenarios of China’s demand for crude steel production, bulk trade could grow little, some, or much in 2023, looking to 2024 onwards to a steady decline in the dry bulk trade across all sectors, as forecasted by Drewry and presented by Rahul Sharan, Dry Bulk Specialist, Drewry Maritime Advisors, during the seminar. “Our forecasts include upside potential and downside risk. As far as potential,  strong government support in 2023 in order to ward off the economic uncertainty could lead to a spike in commodity demand; environmental issues in China could dent domestic coal production and lead to a substantial rise in the country’s coal imports in 2023; low vessel speed will squeeze effective supply of vessels from 2023 and also aide demolitions; and quick recovery in iron ore production in Brazil will lift employment of Capesizes/ VLOCs on long-haul routes, improving shipping demand. As for risks, a possible continued threat of the pandemic in China in 2023 will inhibit recovery in commodity trade, further lifting oversupply; several governments are still struggling to contain the possible impending economic recession which might impact the demand and supply of commodities; worsening geopolitical issues across globe could slow down economic recoveries, affecting demand for steel production; and an increase in new orders owing to better earnings prospects in the long term will impact supply in the long run,” explained the bulk expert.

The Shipping Seminar 2022 was hosted by Lighthouse Chartering, sponsored by Instituto Superior Alemán de Comercio and invited by MundoMaritimo. You may access the full recording on demand here.

By MundoMaritimo

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